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Oranger des Osages © MNHN – Bruno Jay
Oranger des Osages © MNHN – Bruno Jay

Oranger des Osages

L’oranger des Osages Maclura pomifera est un arbre d’origine nord-américaine appartient à la même famille que les mûriers. En 1818, le botaniste Thomas Nuttall nomme cet arbre Maclura aurantiaca, Maclura en hommage au géologue William Maclure (1763-1830), président de l’Académie des sciences naturelles de Philadelphie, et aurantiaca signifiant orangé. En 1906, Camillo Karl Schneider lui donne son nom actuel Maclura pomifera (qui produit des fruits).

Fiche d'identité

Nom vernaculaire
Oranger des Osages
Nom scientifique
Maclura pomifera
Autres noms vernaculaires
Bois d'Arc
Règne
Plantes - Clade des Plantes Vasculaires
Classe
Dicotylédones (Angiospermes) - Clade des Dicotylédones vraies, Clade des Rosidées, Clade des Fabidées
Ordre
Rosales
Famille
Moraceae
Genre
Maclura
Espèce
Maclura pomifera Auteur : (Raf.) Schneid.
Taille
’il atteint une vingtaine de mètres dans son pays d’origine, en Europe il dépasse rarement 15 mètres.
Feuilles
le feuillage est caduc. Le pétiole de la feuille est assez long, la base légèrement cordiforme et l’extrémité pointue.
Tronc
l’écorce est brun-orangé. Le bois est jaune, dur et dense.
Fleurs
en boules hérissées de stigmates.
Fruits
granuleux et de la taille d’une orange (diamètre de 7 à 15 cm), les fruits de M. pomifera sont en fait constitués de nombreux fruits agglomérés entre eux. Ce type de structure se retrouve chez d'autres membres de la famille des Moraceae tels que le jacquier (Artocarpus heterophyllus) ou l'arbre à pain (Artocarpus altilis). D'abord verts, les fruits de M. pomifera deviennent jaune-orangé à l’automne. Ils contiennent de nombreuses graines ainsi qu'un latex blanc laiteux très amer qui les rend inconsommables, malgré leur douce odeur. Près de 10% de leur poids sec est constitué par des pigments flavonoïdes (molécules antioxydantes), dont l'Osajine et la Pomiferine. L’Oranger des Osages étant une espèce dioïque (plantes dont les fleurs mâles et les fleurs femelles sont sur des pieds différents), seuls les arbres femelles produisent des fruits.
Répartition géographique
Amérique du Nord : sud et centre des USA (Texas, Oklahoma, Arkansas, nord-ouest de la Louisiane)
Période de floraison
de mai à juin.

USAGES ET TRADITIONS

L'Oranger des Osages fut découvert au XVIIe siècle aux États-Unis, dans l'actuel Missouri, alors territoire des Indiens Osages. Ces derniers utilisaient son bois pour fabriquer des arcs, et le latex de ses fruits et de ses racines, qui possède la particularité de jaunir au contact de l'air, pour se peindre le visage et teindre les vêtements.
Le bois de l'Oranger des Osages, très dense, résiste bien au pourrissement. Il est particulièrement apprécié pour la fabrication de manches d'outils, de poteaux ou de gournables (cheville en bois). Enfin, il brûle particulièrement bien, et longtemps. Il fut notamment employé par les colons pour la construction de traverses de voies ferrées.

M. pomifera était également utilisé pour délimiter les enclos du bétail avant l'introduction du fil de fer barbelé, en raison des épines longues et pointues poussant à la base des feuilles. Dans les États des Grandes Plaines, il est encore utilisé pour protéger les cultures du vent et limiter l'érosion des sols.
Plus rustique que le mûrier, M. pomifera fut introduit en France au début du XIXe siècle, en 1812 pour nourrir les vers à soie avec ses feuilles, mais cette expérience se solda par un échec. Il devint alors un arbre d’ornement. L'Oranger des Osages est désormais naturalisé, c'est-à-dire capable de se reproduire dans son nouvel environnement.

La tradition populaire prête à l'oranger des Osages la propriété de repousser divers animaux considérés comme nuisibles, tels que les araignées, les souris, les cafards etc. Une telle propriété n'a toutefois jamais pu être démontrée pour le fruit entier, bien que des extraits concentrés semblent avoir une influence sur les cafards. L'elemol, une molécule présente dans le fruit, repousse certains moustiques de façon similaire au DEET, un répulsif de synthèse utilisé depuis les années 50.

DANS LE JARDIN

Dans le Jardin des Plantes

  • Floraison : mai-juin
  • Fructification : septembre-octobre
  • Intérêt ornemental : Ornemental par les fruits portés par l'arbre femelle.

Conseils de jardinier
Ce petit arbre préfère grandir au soleil, en terrain sec. Sensible au gel quand il est jeune, sa croissance est rapide. Maclura pomifera est très rustique et aime les sols riches.
Il est ornemental principalement par l’originalité de ses fruits, ce qui implique de planter un pied femelle. Il peut être utilisé pour réaliser des haies défensives.
Multiplication par semis ou et principalement bouturage de racines et mises en coffre en hiver, le semis ne permet pas de contrôler le sexe de la plante, de plus le fruit est stérile s’il n’y a pas de pied mâle à proximité.

Oranger des Osages © MNHN – Bruno Jay
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