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Orchidée © MNHN - F.-G. Grandin
Orchidée © MNHN - F.-G. Grandin

10 choses à savoir sur les orchidées

À l’occasion de l’exposition « Mille & une orchidées » aux Grandes Serres du Jardin des Plantes, nous vous dévoilons quelques anecdotes sur ces fleurs aux formes variées et étonnantes…

1. On connaît près de 30 000 espèces d’orchidées sauvages

La famille des Orchidacées est l’une des plus vastes et des plus évoluées du règne végétal. Et on découvre de nouvelles espèces chaque année !

Attention : il faut bien distinguer les orchidées sauvages (ou botaniques) des orchidées horticoles : il existe en effet plus de 100 000 variétés hybrides créées par l’Homme.

2. Les orchidées vivent dans le monde entier

On en trouve dans tous milieux (forêts, rochers, prairies, dunes...), en plaine comme en montagne, sauf dans les déserts les plus arides et les cours d’eau.

Néanmoins, 95 % des espèces d’orchidées sont tropicales et subtropicales.

Orchidée © MNHN - F.-G.-Grandin
Oncidium Twinkle White © MNHN - F.-G.-Grandin
Orchidée © MNHN - F.-G.-Grandin

3. Leurs modes de vie sont très variés

La plupart des orchidées ne sont pas directement enracinées dans le sol : elles se fixent sur les troncs et branches d’arbres ou sur d’autres végétaux grâce à leurs racines aériennes. On dit qu’elles sont « épiphytes ». Leurs racines absorbent l’eau et les éléments nutritifs présents dans l’atmosphère.

D’autres orchidées poussent à même le sol, sur les rochers ou sont des lianes grimpant vers la lumière.

 

4. La vanille est une orchidée

On compte une centaine d’espèces de vanille, en Amérique, Afrique, Asie et Polynésie : ces orchidées lianes poussent dans les forêts tropicales humides et aussi dans des milieux plus secs (Vanilla madagascariensis par exemple, qui pousse avec les baobabs).

Vanilla humblotii © MNHN

5. On trouve des orchidées de toutes les tailles

La plus petite orchidée du monde, Bulbophyllum minutissimum, mesure 3-4 mm, tandis que certaines orchidées lianes peuvent atteindre 20 m de long.

L’orchidée tigre d’Asie, Grammatophyllum speciosum, peut peser plus d’1 tonne !

La taille des fleurs varie quant à elle de 5 mm à 30 cm.

Bulbophyllum minutissimum en floraison © CC BY-SA 4.0
Grammatophyllum speciosum © Bernard-Dupont - CC BY-SA 2.0

6. On compte environ 160 espèces d’orchidées en France métropolitaine

Cela est dû à une grande diversité géologique, aux climats et aux milieux variés de notre pays.

D’après le Comité français de l’UICN (Union Internationale pour la Conservation de la Nature), une espèce sur six est menacée et pourrait disparaître du territoire métropolitain. Les causes sont nombreuses : destruction des habitats, prédation par l’homme, pesticides, modifications du climat…

Chamorchis alpina © Bernd-Haynold - CC BY-SA 2.5
Cypripedium calceolus © Dietrich-Krieger - CC BY-SA 3.0
Dactylorhiza majalis © CC BY-SA 3.0

7. Les orchidées dépendent essentiellement d’une ou de plusieurs espèces d’insectes pour être pollinisées

Depuis Darwin (1862), on parle de coévolution entre la morphologie de la fleur des orchidées et celle des insectes pollinisateurs.

L'insecte, attiré par les couleurs, les formes ou le parfum de l’orchidée va puiser le nectar au cœur de la fleur. Parfois, elle n'a rien à offrir mais trompe l’insecte mâle par sa ressemblance avec une femelle. En tentant de s'accoupler avec ce leurre, l’insecte heurte les pollinies qui se collent sur sa tête ou sur son abdomen. Puis il s’envole vers une autre fleur, et dépose à son insu son chargement sur le stigmate de celle-ci, permettant la fécondation croisée.

8. Les Européens ne découvrirent les orchidées tropicales qu’au XVIe siècle

En Asie, bien avant notre ère, elles étaient déjà vénérées et représentées en peinture et en sculpture…

Les grands navigateurs rapportèrent ces fleurs en Europe au XVIe siècle. Inventoriées, étudiées, conservées, cultivées, elles suscitèrent immédiatement un véritable engouement !

Brassia maculata Pancrace Bessa (1772-1835) 1832 Aquarelle sur vélin Collection des vélins du Muséum, portefeuille 14, folio 35
Phaius tankervilleae Pierre-Joseph Redouté (1759-1840) Aquarelle sur vélin Collection des vélins du Muséum, portefeuille 14, folio 20
Orchis simia Anonyme Aquarelle sur vélin Collection des vélins du Muséum, portefeuille 13, folio 57
Scaphyglottis sp. Anonyme 1888 Aquarelle sur vélin Collection des vélins du Muséum, portefeuille 75, folio 86
Barkeria uniflora (Barkeria elegans) Adäle Riché (1791-1878) 1842 Aquarelle sur vélin Collection des vélins du Muséum, portefeuille 75, folio 21

9. De nombreuses espèces d’orchidées sont menacées

Développement des activités humaines, disparition des espaces naturels et commerce menacent de nombreuses espèces. Les orchidées sont protégées par diverses réglementations, dont la Convention de Washington (CITES) qui interdit de collecter, détenir, vendre, importer ou exporter des spécimens, sauf autorisation exceptionnelle.

Ophrys philippi, espèce classée En danger par l'UICN © CecilF CC BY-SA 4.0
Hammarbya paludosa, espèce classée En danger par l'UICN © CC BY-SA 3.0

10. Le mot orchidée a une origine surprenante…

Il vient du latin orchis, lui-même emprunté au grec orkhis qui signifie… « testicule » ! Cette étymologie insolite ferait référence à la forme des racines de certaines orchidées terrestres.

Ne manquez pas l’exposition « Mille & une orchidées », du 5 février au 2 mars 2020 aux Grandes Serres du Jardin des Plantes.