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Détail de la bibliothèque Gaudry de la galerie de Paléontologie © Eric Sander
Détail de la bibliothèque Gaudry de la galerie de Paléontologie © Eric Sander

Les dinosaures en 10 idées reçues

De nombreuses idées fausses, issues de l'imaginaire collectif persistent concernant les dinosaures. Retour sur certaines d'entre elles ! 

1. Les dinosaures n’avaient pas la queue qui traîne !

La plupart des représentations archaïques illustrent les dinosaures avec la queue qui traîne au sol. Nous savons aujourd'hui que cette représentation est peu probable. Leur queue équilibrait leur corps et servait de balancier. Dans la Galerie de Paléontologie du Muséum, certains spécimens ont été montés il y a plus d'un siècle et ont conservé la position avec la queue au sol, témoignant des représentations de l'époque. 

2. Le T-Rex et le Stegosaurus n’ont pas vécu à la même période !

Les Stegosaurus sont reconnaissables à leurs grandes plaques osseuses sur l'épine dorsale. Ces grands dinosaures herbivores ont vécu pendant la période du Jurassique supérieur alors que le Tyrannosaurus rex est apparu dans la période du Crétacé, il y a environ 68 millions d’années. Ces espèces n'ont jamais pu se rencontrer et encore moins s'affronter, comme on a pu le voir dans certains dessins animés.

3. Il y avait plein de petits spécimens de dinosaures, ils n’étaient pas tous géants !

Dans l'imaginaire collectif, les dinosaures sont très souvent représentés comme des animaux de taille démesurée, tel que le Diplodocus et ses 35 mètres de long. Mais il existait aussi des dinosaures de petites tailles ! Par exemple, le Compsognathus est un petit dinosaure carnivore qui vivait en Europe, à la fin du Jurassique, il y a environ 150 millions d'années. Le spécimen de Canjuers (Var), découvert au début des années 1970, est le dinosaure le plus complet connu en France. On peut aussi citer le Bambiraptor qui mesurait environ 1 mètre et vivait aux États-Unis au Crétacé supérieur (72 millions d'années).

4. La disparition des dinosaures ne s’est pas faite en 1 journée !

L’extinction des dinosaures a donné lieu à de nombreuses hypothèses, mais les scientifiques s'accordent aujourd'hui sur le fait que la disparition serait multi-factorielle et qu'elle aurait pris des milliers d'années. Des épisodes de volcanisme se seraient succédés sur 800 000 ans. De même que la chute d'une météorite de 10 à 15 km de diamètre aurait provoqué des conditions climatiques dont les effets s'étaleraient sur une certaine durée.

5. Les dinosaures n’ont pas tous disparus !

Les oiseaux sont les descendants des dinosaures ! Les dinosaures n’ont donc pas tous disparu, puisque cette lignée peuple aujourd’hui toute la surface de notre planète !

6. Les Mosasaures ne sont pas des dinosaures !

Le mosasaure (présent dans le film Jurassic World), n’est pas un dinosaure mais un reptile marin. Ils sont souvent représentés dans les films plus grands que ceux qu'ils étaient. 

7. Les dinosaures sont exclusivement terrestres !

Les dinosaures sont apparus et ont évolué sur la terre ferme, avant l'apparition des premiers oiseaux. Leurs caractères anatomiques favorisent une posture érigée et des membres postérieurs droits et très mobiles. Les ptérosaures et les mosasaures sont des reptiles et non des dinosaures.

8. On connaît plus de 1000 espèces de dinosaures !

Les dinosaures ont régné pendant 165 millions d'années et se sont beaucoup diversifiés (bipèdes, quadrupèdes, carnivores, herbivores, couverts de plumes ou d'écailles...). Aujourd'hui, nous connaissons environ 1200 espèces, grâce aux fossiles découverts. Ce chiffre ne serait qu'un échantillon du nombre d'espèces qui auraient réellement existé. 

9. Les dinosaures n’étaient pas seuls !

Il n'existe pas de période où le règne animal était exclusivement constitué de dinosaures. Les mammifères apparaissent dès le Trias supérieur et côtoient les dinosaures. Ils se diversifient durant tout le Jurassique et le Crétacé, restant de petite taille. L'augmentation de leur taille sera significative après la disparition des dinosaures, il y a 66 millions d'années.

10. Les dinosaures ne sont pas tous des bêtes féroces carnivores ! 

Il existe de nombreuses espèces herbivores parmi les dinosaures. Les scientifiques supposent qu'il existait seulement 5 % d'espèces carnivores parmi l'ensemble des espèces de dinosaures.

Prognathodon mosasauroides - Mosasaure © MNHN - Agnès Iatzoura
Compsognathus © MNHN - L. Bessol
Sculpture du Stégosaure © MNHN